Als je zou willen dan kan je in Panama op dezelfde dag zwemmen in de Caraïbische zee én in de Grote oceaan… Maar het zou zonde zijn om dat op 1 dag te doen want als de planning het enigszins toelaat zou ik beide kanten proberen in te plannen in je reisschema, ze zijn namelijk heel verschillend en beiden zeer de moeite waard.

Voor mijn bezoek aan de Grote Oceaan ben ik onderweg naar Santa Catalina. Al vanaf het moment dat ik de Pan American Highway verlaten heb, lijkt de tijd stil te hebben gestaan: slaperige dorpjes met een klein schooltje, een kerk en een ‘tienda’ – winkel – die tot de nok toe gevuld is met allerhande spullen, de lokale winkel van Sinkel, waar de inkopen nog vaak te paard worden gedaan, bepalen hier het straatbeeld.  De weg is verrassend nieuw dus wellicht zal hier het leven snel gaan veranderen maar op dit moment kan het contrast met het moderne Panama City niet groter. Zo geldt dit ook voor Santa Catalina, een klein vissersdorpje. Hier ademt alles een extreem relaxt sfeertje uit, is het tempo extreem laag en mixen de kleurrijke locals die voornamelijk leven van de visserij en het toerisme, wonderwel met de surf dudes die zich op blote voeten met een board onder de arm naar zee begeven om de golven te checken. Wat een gave stek is dit en het doet me denken aan de plekken in Costa Rica die ik ruim 15 jaar geleden in aldaar bezocht!

De Amerikaanse Michelle en Mike zagen in 2005 na een rondreis door Midden Amerika, ook de charme van deze plaats en zijn niet meer weg gegaan. Ze zijn in Santa Catalina de grondleggers van de kleinschalig en ecologisch verantwoord toerisme business. Samen met de locals en de expats werken ze er hard aan om het dorp zijn lokale en unieke karakter te bewaren en promoten ze duurzame ontwikkeling. En dat is goed want op het moment is er amper regelgeving wat kan leiden tot ongeorganiseerde en ongecontroleerde projectontwikkeling. Santa Catalina is namelijk de perfecte uitvalsbasis om Coiba National Park (UNESCO werelderfgoed) te bezoeken. Dit is een archipel op een anderhalf uur varen vanaf de kust en herbergt een indrukwekkende hoeveelheid bijzondere flora en fauna, zowel op het land als onder water.

Michelle en Mike runnen ook een van de eerste accommodaties in Santa Catalina, la Buena Vida Hotel & Restaurant. Een fijn en alternatief hotelletje met 4 huisjes die verschillen in grootte en waar je variërend van 2 personen tot 8 personen kan verblijven. Alle huisjes zijn gezellig en comfortabel ingericht en de decoratie is uniek door het gebruik van mozaïek en gerecycled materiaal. Daarnaast runnen zij nog een hostel ‘next door’ en een tweetal andere huizen. Voor elk wat wils. Je kunt er ook terecht voor een lekker ontbijt en een fijne lunch of een drankje in het gezellige la Buena Vida Restaurant. Voor de yogis en yoginis onder ons is er nog een extra plus… bijna dagelijks wordt er bij deze Local Hideaway yoga les gegeven in een eigen ‘outdoor’ yoga studio. Michelle is zelf gecertificeerd yoga docente en wisselt de lessen af met een andere docente.

La Buena Vida is een relaxte stek waar het goed toeven is, of je nu met z’n tweeën, met vrienden of met je gezin reist, dit is de perfecte uitvalsbasis om ‘slowlife’ in Santa Catalina en omgeving te beleven. Zo vind je in het dorp een aantal kleine winkeltjes en voldoende lekkere eettentjes en barretjes. De sunset is aan deze kant trouwens onovertroffen! Neem wel een zaklamp mee voor de terugweg want het is hier ’s avonds en ’s nachts pikkedonker!

Het strandleven aan de Pacific kant is anders dan aan de Caraïbische kant want het draait hier vooral om de ‘perfecte’ golf. Ben je zelf geen surfer dan is het heerlijk kijken naar al die stoere capriolen of je boekt een les en gaat zelf de golven bedwingen.  Niet te missen tijdens je bezoek aan Santa Catalina is een trip naar Coïba, want zelden zag ik zoveel tofs tijdens het snorkelen: verschillende soorten zeeschildpadden, dolfijnen, haaien, murenen, roggen, kleurrijke vissen en als je in het juiste seizoen bent zijn er bultrug walvissen te zien vanaf de boot. (Ben je net als ik geen duiker dan raad ik je aan om een exclusieve snorkeltrip te boeken bij Watching Dolphin, anders ga je namelijk mee met de duikers).

Wat een heerlijk verblijf had ik in Santa Catalina! Het is mooi om te zien dat er nog plekken zijn op deze wereld waar de tijd heeft stil gestaan, er bijvoorbeeld nog geen ATM’s zijn, het leven gemoedelijk is en je een fijne mix van mensen treft die hopelijk deze plek nog lang op deze manier kunnen behouden… dat is met recht ‘la Buena Vida’!

Contact